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Los Cowboys contratan al safety Keanu Neal. ¿Cuál será su impacto en el equipo?

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Esta semana ha sido movida para los Cowboys en lo que a refuerzos se refiere. Tras las incorporaciones de tres linieros defensivos, este sábado el equipo vaquero sumó una nueva contratación en sus filas. Y, en este caso, es un jugador que vendría a cubrir una de las necesidades de Dallas en defensa.

Se trata de Keanu Neal, safety de 25 años que jugó las últimas cinco temporadas con los Atlanta Falcons. Según informó este sábado Tom Pelissero de NFL Network, Neal firmará con Dallas un contrato por un año y 5 millones de dólares. De esta manera, los Cowboys suman una pieza de alto nivel a su necesitada línea secundaria.

¿Quién es Keanu Neal?

Tras una destacada trayectoria en el fútbol colegial jugando para los Gators de la Universidad de Florida, Keanu Neal dio el salto a la NFL en 2016. Ese año, fue seleccionado por los Falcons en la primera ronda del Draft (selección global 17). En su temporada de novato registró 106 tacleadas combinadas, dos tacleadas para pérdida de balón, 8 pases defendidos, 5 fumbles forzados y un balón suelto recuperado. Todo en 14 encuentros como titular.

Sin embargo, el mejor año de Neal vendría en 2017. En 16 encuentros de la temporada regular, todos como titular, el safety dejó números impresionantes: 116 tacleadas combinadas, 4 tacleadas para pérdida de balón, 6 pases defendidos, 3 fumbles forzados, dos balones sueltos recuperados y una intercepción. Estos registros le valieron a Neal su selección para el Pro Bowl de esa campaña.

Esta progresión de Keanu Neal se vio interrumpida en los dos siguientes años. En 2018, el safety sufrió una rotura en el ligamento cruzado anterior de su rodilla izquierda que puso fin a su temporada. Luego, en 2019, corrió la misma suerte debido a una rotura del tendón de Aquiles. En ambas campañas, Neal solo pudo sumar cuatro encuentros jugados debido a estas lesiones.

No obstante, el back defensivo pudo volver a jugar a un buen nivel en 2020. En 15 encuentros con los Falcons el año pasado, Neal registró 100 tacleadas combinadas, 9 tacleadas para pérdida de balón, 3 golpeas al mariscal, dos pases defendidos, un balón suelto recuperado y una intercepción. Nada mal para alguien que se perdió las dos campañas anteriores casi en su totalidad.

Ahora, y tras finalizar su contrato de novato con los Falcons, Neal tiene como nuevo reto lograr un gran papel con los Cowboys. Allí se reencontrará con Dan Quinn, quien fue su entrenador en jefe en Atlanta. Al ya conocer al safety, el nuevo coordinador defensivo de Dallas sabe muy bien lo que puede aportar a los esquemas defensivos que implementará en 2021.

¿Qué impacto puede tener Keanu Neal en los Cowboys?

Tal como lo reflejan sus números, Keanu Neal es un jugador que puede tener un gran aporte en la línea secundaria de la defensa de Dallas. El hecho de lograr 100 tacleadas o más en las temporadas que jugó casi en su totalidad (14 encuentros como mínimo) dice mucho de su calidad. Incluso, se convirtió en uno de los favoritos de la fanaticada de Atlanta debido a su buen desempeño.

Por ello, Neal vendrá a reforzar la posición de safety, una de las más débiles del equipo vaquero. De momento, el ex de los Falcons sería el titular que reemplazaría a Xavier Woods en la posición de free safety. Recordemos que Woods se convirtió en agente libre esta semana, y no hay reportes sobre un posible nuevo contrato con Dallas.

Sin embargo, esa no sería la única posición en la que podría jugar Keanu Neal. Según informó la reportera Josina Anderson a mediados de semana, Neal consideró la opción de jugar en la posición de linebacker del lado débil (o weakside linebacker) para los Cowboys y los Jets. De hecho, el ex de Atlanta puede desempeñarse también en esa demarcación.

Si Neal ocupa esta posición esto le daría a los Cowboys un arma dual en defensa: allí podrá defender el juego de pases mientras ocupa también una buena posición para defender el juego por tierra. Esto le permitiría a Keanu jugar más cerca de la “caja”, que es donde logró tener un mayor impacto durante su etapa con los Falcons.

Por supuesto, utilizar a Neal de esa forma tendría su efecto en la posición de linebacker de Dallas, la cual está necesitada de refuerzos. Leighton Vander Esch está generando dudas debido a sus constantes lesiones, mientras que Jaylon Smith ha sido blanco de críticas desde que firmó una extensión de contrato. Aparte, Joe Thomas salió rumbo a Houston, y la continuidad de Sean Lee sigue siendo una incógnita.

La posición en la que finalmente juegue Keanu Neal en los Cowboys seguirá siendo una incógnita. Esto, en parte, dependerá de los refuerzos que incorpore el equipo en el draft y la agencia libre. Lo único seguro hasta ahora es que el equipo vaquero ha sumado a un jugador de buen rendimiento, y que puede hacer que la defensiva dé un salto de calidad en 2021.

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